Hoe kleine robots de wereld socialer kunnen maken

Wat is er zo interessant aan die grens tussen wetenschap en creativiteit? Albert Einstein wist het, en omschreef creativiteit als 'intelligence having fun'. Studio Lakmoes is ook gefascineerd door die grens. Hoe kan wetenschap de wereld leuker, duurzamer en socialer maken? Onlangs sprak Marjolein van Studio Lakmoes met twee wetenschappers van de Vrije Universiteit die met hun Tinybots de wereld een stukje socialer willen maken.

Wie Robert A. Paauwe volgt op twitter (@ax38) ziet regelmatig robots en zelfs robotkatten langskomen in de tijdlijn. Robert en zijn collega Wang Long Li zijn gefascineerd door de mens-machine interactie en de psychologische effecten van robots op de mens. Samen met collega Desmond Germans ontwikkelen zij naast hun wetenschappelijke onderzoek nu Tinybots: kleine robots die ingezet kunnen worden in de zorg. Wil je meer weten? Hieronder vindt je een samenvatting van het Skype-interview met Robert en Wang.

We horen tegenwoordig veel over robots en zien regelmatig filmpjes met menselijk uitziende robots overwaaien uit Japan. Wat is jullie wetenschappelijke fascinatie met sociale robotica?

Sociale robots hebben psychologische effecten op de mens. Wij willen weten welke factoren hierbij belangrijk zijn. Gaat het om uiterlijk, hoe realistisch is een robot? Welke emoties brengt een robot te weeg? Is het allemaal wel ethisch? 

Wij kijken op fundamenteel wetenschappelijk niveau naar sociale robots. Prototypes worden vaak niet letterlijk gebouwd, maar blijven een model op de computer. Wij wilden de robots ook graag echt bouwen. 

Robert A. Paauwe en zijn collega Wang Long Li (boven) in gesprek met Lakmoes' Marjolein Pijnappels

Robert A. Paauwe en zijn collega Wang Long Li (boven) in gesprek met Lakmoes' Marjolein Pijnappels

Het is bijzonder dat jullie zelf als wetenschappers bezig zijn met de ontwikkeling van een prototype. Waarom vinden jullie dit zo belangrijk?

Het bleek dat niemand eigenlijk goed wist hoe je een sociale robot moest bouwen. Ja, technisch natuurlijk wel, maar niet hoe je een robot echt sociaal maakt, hoe je hem een persoonlijkheid geeft. Wij gaan een stap verder: we ontwikkelen en testen het prototype in het lab, en daardoor kunnen we meer begrijpen over hoe zo' n robot gebouwd moet worden. Niet alleen technisch, maar juist vooral de interactie tussen mens en robot.

Hoe testen jullie de robots? Alleen in het lab?

Wij willen juist ook testen buiten had lab: je kunt daar namelijk wel een effect vinden, maar dat zegt nog niet altijd iets over hoe dat in het werkelijke leven werkt. Daarom hebben we Tinybots opgericht, om de robots echt te bouwen en te kunnen testen, en daardoor beter te kunnen maken.

Voor wie zijn de Tinybots bedoeld?

We werken aan verschillende prototypes. Een belangrijke is die voor ouderen. Ouderen zitten vaak alleen. Zelfs die met een zorgzame familie en wekelijkse, of zelfs dagelijkse bezoekjes zitten nog steeds een groot deel van de dag of week alleen. Die ruimte willen we opvullen. We denken hiermee de eenzaamheid te lijf te kunnen gaan en zelfs dementie uit te stellen. De robot gaat met de oudere mediteren, puzzels oplossen of buiten wandelen en brengt structuur aan in het dagelijks leven. Belangrijk is dat het gaat om een aanvulling om het leven van patiënten te verrijken, niet zozeer om een vervanging van menselijke interacties.

tinybots

Wanneer kunnen we de eerste Tinybots op de markt verwachten?

Dat zal wel even duren. We zijn nu bezig om prototypes te ontwikkelen en te testen met ouderen. Op basis van die testen kunnen we de prototypes verbeteren. Wel hopen we werkende prototypes bij mensen thuis te plaatsen in de zomer van 2015.

Hoe zien jullie de toekomst van Tinybots?

Met Tinybots willen we dingen bouwen en tegelijk fungeert het ook als een soort speeltuin: we kunnen hier dingen uitproberen. Het is een vrijplaats om onderzoekend en bouwend meer te weten te komen over de wereld, en tegelijkertijd bij te dragen aan oplossingen voor sociale en maatschappelijke problemen.